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6 Sala Estar Sofa De Canto

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1. No le importa definirse como un absoluto fracaso.

Darko Milicic usa la palabra “bust” (fracaso) con frecuencia, lo que es sorprendente. Pens que l la evitara o, al menos, hara una mueca de disgusto cuando ella surgiera, pero no titubea al pronunciarla, no tartamudea. No se le queda adherida a su garganta como una flema.

No, Darko es frontal. l es directo. Con 7 pies (2,10 m) de estatura y cerca de 300 libras (135 kg) de peso, su tamao es casi como el de una puerta de garaje, pero, en los primeros 1o minutos de reunirse conmigo, us la palabra “fracaso” una media docena de veces, en diversas formas irnicas (“Esto no se trata solo de cmo me he convertido en un gran fracaso, no?”).

Bromea acerca de haber sido memorablemente espantoso, recordando el “draft” 2003 de la NBA, donde fue la segunda seleccin – aventajando a Carmelo Anthony, Chris Bosh y Dwyane Wade, y justo detrs de LeBron James. l simula estar hablando con esos jugadores, levantando su mano y dicindoles que, estadsticamente, alguno del grupo va a convertirse en una pesadilla, as que, perfecto, “Sean ustedes los mejores, que yo ser el” (borrn histrico). Y luego se re a carcajadas.

Durante nuestra entrevista, que se extendi por casi tres horas, salpica la conversacin con “fracaso”, intercalando ocasionalmente sinnimos adecuados, como “desastre”. En un momento, dice “fracaso” tres veces en unos 15 segundos y subraya la descripcin de su carrera de bsquetbol profesional estampando un rtulo imaginario – probablemente con la palabra FRACASO – en su propia frente. Todo parece ser una combinacin de representacin artstica y sesin de terapia.

Surge entonces la pregunta obvia: Era realmente tan malo?

La respuesta breve: S, muy malo..

Hay muchsimas maneras de cuantificar la magnitud de la decepcin que Darko result en la NBA (comenzando por el hecho de que promedi 6,0 puntos por juego mientras ganaba unos US$ 52 millones. Sin embargo, la manera ms simple de comprenderlo es la siguiente: El sitio Media tiene una funcin en la que combina todas las estadsticas de un jugador y enumera a otros jugadores que tuvieron carreras similares.

Para LeBron, los jugadores similares incluyen a grandes de todos los tiempos como Julius Erving, Larry Bird y Charles Barkley. Para Bosh, la lista incluye a miembros del Saln de la Fama como Dominique Wilkins y Alex English. A Wade lo comparan con Clyde Drexler y Walt Frazier.

Y a Darko? El que ms se le asemeja es alguien llamado Lee Nailon, seguido por Lou Amundson y Lorenzo Williams. Y con todo el respeto que me merecen esos caballeros, digamos que ninguno de ellos fue reclutado como segunda seleccin y concentr las expectativas de todo un pas. (Dos de ellos ni siquiera fueron reclutados)

Sin embargo, a Darko todo eso parece no molestarlo, sin preocuparse por ser uno de los suplentes ms famosos de la historia de la liga. En cierta manera, est cmodo con ello. Y as fue que un atardecer de esta primavera, cuando estbamos recorriendo en automvil Novi Sad, que es el pueblo natal de Darko en Serbia, mencion casualmente que no esperaba que l estuviera tan cmodo con la calamitosa calidad de su carrera.

“Qu esperabas?” Me pregunt Darko. Yo titube. Estaba tratando de pensar cmo decir “desenfrenada vergenza” de una manera que no fuera totalmente ofensiva.

“Sabes, una vez escrib un artculo sobre Frederic Weis”, le dije, recordando otra catstrofe del bsquetbol de Europa – en este caso un francs en lugar de un serbio – que fue contratado por los New York Knicks en 1999, pero nunca particip en un juego. La cara de Darko se anima. l recuerda a Weis.

“Cmo estaba l?”

“Estaba triste y deprimido”, le contest. “Tambin tena una cantidad de otros problemas, con su esposa y su hijo, pero an as l pareca estar bastante enojado por como haba salido todo y estaba enojado con la vida, y aunque trataba de ocultarlo, su enojo se notaba”.

Estaba balbuceando.

“En realidad, Weis trat de suicidarse una vez”, dije de repente.

Darko no reaccion.

“En serio?”

“S”.

Seguimos manejando durante un minuto. No hay muchos semforos aqu y la carretera es un poco irregular y la radio est encendida, transmitiendo msica serbia con bajo volumen. Pareca que yo hubiera llevado la conversacin a una sumisin.

Pero entonces, abruptamente, Darko dijo, “Eso es extrao, sabes, lo de Weis, porque en cierta forma siento que el Viejo Darko muri. Como cuando pienso en mi, o en mi cuando jugaba, siento que estoy pensando en alguien que est muerto”.

2. Ya no cree que, debido a una combinacin de presin de sus pares y costumbres sociales, l debera mentir acerca de su sueo.

Darko tena 18 aos cuando los Detroit Pistons lo reclutaron. Antes de eso, vivi en Serbia durante la dcada de 1990, lo que significa que vio a su pas – y a su padre, que era un soldado – pelear en varias guerras en la regin de los Balcanes. El tambin soport los bombardeos de la NATO que demolieron su ciudad, forzando a l y a sus padres y hermana a pasar das interminables en su stano, escuchando los ruidos e impactos de las explosiones arriba de ellos.

Una vez, durante la guerra en Bosnia a principios de la dcada de 1990, mientras su familia miraba televisin, hubo un informe periodstico relatando que 15 o 20 soldados serbios haban muerto ese da. Uno de los nombres que ley el locutor era el de Milorad Milicic. Darko, que todava no haba cumplido los 10 aos, recuerda mirar la pantalla y ver una fotografa de su padre.

“Por qu papi est en la TV?” le pregunt a su madre.

Ella no respondi. Solo comenz a llorar. As que Darko tambin llor.

Pero entonces, unos cinco minutos ms tarde, el locutor dijo que haba sido un error. Algunos de los nombres estaban equivocados. “Nunca olvidar lo que sent en ese momento”, dice Darko. “De repente, l haba desaparecido. Y de repente, estaba vivo”.

Milorad volvi a casa. Y, entre otras cosas, le ense a Darko cmo jugar al bsquetbol, demostrndole tcnicas de lanzamiento en un aro que estaba justo abajo de la colina de su casa. Sin embargo, no era debido a que el padre o el hijo tuvieran un amor particular por ese deporte. Era por razones biolgicas, fundamentalmente.

“Mi padre me ense porque la gente de la aldea deca, ‘Eres alto -por qu no pruebas?'” Darko se encoge de hombros. “Yo no fui el que pidi que le ensearan a jugar al bsquetbol”.

Sin embargo, el bsquetbol result ser algo en lo que l se destacaba. Y debido al aliento familiar y al mismo tipo de inercia adolescente que hace que los jvenes sigan practicando tuba durante seis aos aunque no les interese la msica, Darko sigui jugando. Se mud a Hemofarm, un club profesional de la ciudad de Vrsac, cuando tena 14 aos. El bsquetbol se convirti en su objetivo, aunque no era su pasin.

Cuando los detectores de talentos comenzaron a llegar, Darko vio a la NBA como una via de escape – de la inseguridad financiera, de los tumultos persistentes de Serbia – ms que un tipo de fantasa infantil hacindose realidad. El deporte le gustaba bastante. Todos sus conocidos lo alentaban a que fuera. La oportunidad estaba justo delante suyo. Y quin no ha atravesado una puerta simplemente porque estaba abierta?

El problema es que ese no es el relato que esperamos de los jugadores de bsquetbol extranjeros. Esperamos que amen a la NBA, que hayan crecido mirndola en descargas de Internet o por televisin satelital, para admirar a sus jugadores y aspirar formar parte de ella. Cuando Yao Ming lleg a la NBA desde China, no ocult su adoracin durante mucho tiempo por Arvydas Sabonis y Hakeem Olajuwon; ms recientemente, Kristaps Porzingis, un letn, dej en claro que Dirk Nowitzki fue su inspiracin, y todos asintieron.

As que, tan pronto Darko comenz a recibir algo de atencin en EE. UU., comenzaron a hacerle las preguntas obvias: “Quin era tu dolo? A quin te encantaba mirar?

Kevin Garnett, responda Darko. Les dijo a todos que Garnett, un ala-pivot de gran estatura y envergadura mayor que un autobs escolar, era su musa. Les dijo a las estaciones locales de televisin que le gustaba Garnett. Le cont a USA Today que le gustaba Garnett. Le dijo a ESPN que le gustaba Garnett.

Excepto que apenas haba visto jugar a Garnett. “En cierta manera lo encontr y decid que l sera mi preferido”, dice Darko ahora. “Pareca ser el jugador que se supona que me deba gustar”.

Se supona – esa era la existencia del Viejo Darko, no es as? l era alto, as que jug al bsquetbol. Era bueno, entonces fue a Hemofarm. Llam la atencin, entonces fue a Estados Unidos. Necesitaba un dolo, as que invent uno. Segua el sendero sin importar adonde lo llevaba. No haba una brumosa imagen de grandeza en su mente, ningn dulce momento de fantasa dando vueltas por su cerebro. l estaba soando con las luces encendidas.

Sin embargo, ahora que el bsquetbol se termin, es diferente. Ahora, l fantasea acerca de una pasin. Ahora s tiene una imagen de algo que lo hace sonrer.

Cerezas.

Saben, Darko se dedic a la agricultura despus del bsquetbol. Algunos deportistas se dedican a bienes races o a la indumentaria – Darko se dedic a la fruta. No se confundan: Su granja es ms parecida a Dole Plantation que a Old MacDonald. Tiene una plantacin de manzanos de 125 acres (50 hectreas) y exporta las manzanas a Dubai, Rusia y pases de frica.

Pero son las cerezas el objeto de su visin. El retorno financiero de las cerezas es tremendo, dice Darko, y el mercado est totalmente abierto. Cuando Darko habla de las cerezas, sus ojos estn bien abiertos. Se apasiona. Se anima.

“Quiero producir esas cerezas”, dice durante el nico momento de nuestra reunin en el que suena nostlgico. “Creo que ya es hora”.

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Los compaeros de clase en el draft 2003 de Darko Milicic incluyen Carmelo Anthony, Chris Bosh, Dwyane Wade y LeBron James. Nathaniel S. Butler/NBAE/Getty Images

3. Su tpica rutina nocturna ya no incluye daar su propio hogar.

Darko ya no da puetazos a las paredes. Ocasionalmente asesta golpes de puo a bolsas pesadas como una manera de hacer ejercicio, y una vez golpe a un caballo (ms adelante lo explicar), pero sus das de castigar sistemticamente a las paredes que lo rodeaban han quedado atrs.

Este es un cambio importante. Cuando Darko jugaba en la NBA – bueno jugaba es una manera de decir – l a menudo regresaba a su apartamento despus de juntar presin en el banco durante otro juego ms y canalizaba su ira sobre las tpicamente delgadas paredes de yeso Sheetrock estadounidense.

Lo peor sucedi en Memphis. La esposa de Darko, Zorana, que estaba viviendo con l en ese entonces, lo define como su “perodo de crisis”. El equipo estaba perdiendo. Darko estaba furioso. Y las paredes de ese apartamento parecan de requesn, un desorden de bultos y huecos.

La secuencia era familiar: l llegaba, golpeaba las paredes y se iba a dormir. En la mayora de las ciudades, lleg a conocer a los contratistas locales que podan acudir rpidamente, rellenar los huecos y pintar con cualquier pintura que tuvieran a mano.

“Sabes cuando tienes una parte exactamente blanca y luego otro tono de blanco y luego gris?” As define Darko sus paredes emparchadas. “As era mi casa”.

Darko siempre ha tenido explosiones. l las denomina “enloquecerme”. Mile Ilic, que conoci a Darko cuando ambos eran adolescentes, dice que a veces Darko era inexplicablemente petulante – dejara de practicar o se negaba a hacer algn ejercicio o no crea que deba ayudar a limpiar el gimnasio – y que el entrenador castigara al resto del equipo.

“En esos momentos, uno simplemente comienza a odiarlo porque tienes que sufrir por sus caprichos”, dice Ilic. “Ese humor le duraba unos 5 o 10 minutos y luego volva a ser una persona totalmente normal”.

Sin embargo, cuando Darko lleg a la NBA, sus emociones eran ms complejas. Al principio, era solo un adolescente, separado de su hogar por un ocano y en una cultura que no comprenda. Por ejemplo, Darko se iba a duchar a su casa despus de las prcticas o juegos en lugar de quedarse en los vestuarios para ducharse; no se daba cuenta que en Estados Unidos, todos los jugadores se duchaban juntos.

“As que le tuve que ensear a Darko”, dice Chauncey Billups, que jug en Detroit desde 2002 a 2008, “que, no, cuando terminas de jugar, o cuando terminas la prctica, te cubres con tu toalla y vas a las duchas. Eso es lo que hacemos aqu”.

IPero no pas mucho tiempo antes de que la inocencia se convirtiera en ira. Larry Brown, el entrenador de los Pistons, no tena mucho inters en hacer jugar a Darko porque Detroit haba recibido a Darko en un intercambio y tena un montn de diestros veteranos en ese momento. Y adems, cuando Brown haca jugar a Darko, quera que trabajara cerca del aro en lugar de hacer pases y lanzamientos desde afuera, como Darko lo prefera. Rpidamente, Darko adopt una mueca de disgusto casi perpetua.

Comenzaron los puetazos a las paredes. Tambin se dedic a beber y Darko comenz a aparecer en las prcticas todava bajo los efectos de una juerga nocturna. “Simplemente, no dorma”, dice. Era el tpico comportamiento de escuela secundaria. Como no poda ser la estrella, haba decidido ser el chico malo rebelde.

“No tengo remordimientos por la manera en que tratamos a Darko” dice ahora Brown. “Siento que l no haya podido ser ms maduro y paciente”.

Lo mismo sucedi en Orlando. Y con Memphis, tambin, donde Darko se sinti tan infeliz que descarg su ira contra los rferis despus de un juego internacional que fue inmortalizado en YouTube. (Darko us unos insultos tan grficos que hasta los reporteros que lo entrevistaban trataban de calmarlo). “En todos los lugares adonde iba, el menor inconveniente me haca explotar”, dice Darko.

Y saben lo ms descabellado? Todos esos puetazos en las paredes… y las dos veces que se fractur la mano se produjeron cuando estaba en la cancha. En Memphis, se fractur un hueso de su mano derecha contra Indiana. Y en su primera temporada, cuando Detroit estaba a punto de ganar el campeonato de la NBA contra los Lakers, Brown finalmente hizo entrar a Darko, un oponente lo golpe mientras estaba por hacer un lanzamiento en suspensin y su mano pareci destrozarse.

“Le trat de mostrar a Larry Brown mi mano, porque pareca que mi mano temblaba”, dice Darko. “Y l me hizo volver al juego”.

Darko pone sus ojos en blanco cuando habla de eso ahora. Hace tiempo que no golpea ninguna pared, dice, y Zorana asiente. Darko bromea diciendo que ello se debe a que las casas serbias estn hechas de mampostera, con papel texturado pegado sobre la piedra. No es fcil golpear las paredes de Serbia.

Zorana cree que la clave est en haber quitado la intensidad del bsquetbol de la vida de Darko, igual que alejar el encendedor de un quemador de gas. Ahora, dice ella, la secuencia nocturna es: Darko llega, cena con la familia y mira televisin antes (a veces) de hacer una siesta en el sof.

Y tampoco es bsquetbol lo que Darko mira. En realidad, l no sigue mucho a la NBA, dice, y no bromea. Me encontr por primera vez con Darko en junio, pocos das despus de que los Golden State Warriors lograran una ventaja de 2-0 sobre los Cleveland Cavaliers (con LeBron) en las Finales de la NBA. Cualquiera que tenga incluso un inters pasajero en el deporte est enterado de las batallas entre LeBron y Stephen Curry.

Pero cuando le pregunto a Darko sobre la serie, parece estar genuinamente sorprendido. Estamos sentados en su granja y Darko mira el campo. “Se estn jugando las Finales ahora?” pregunta. “Quin est ganando?”

Darko tena 18 cuando los Pistons lo seleccionaron y no pas mucho para que mostrara su capacidad.

4. supo cuando retirarse.

El 17 de noviembre de 2012, los Celtics tenan que jugar contra los Toronto Raptors. Ese da, mientras los jugadores estaban llegando a los vestuarios, Darko golpe la puerta de la oficina de Doc Rivers.

Como la mayora de los entrenadores de Darko que lo precedieron, Rivers no consideraba que Darko tuviera un rol significativo en su equipo. Por ese motivo, a lo largo de nueve juegos, Darko haba jugado un total de cinco minutos.

Pero a Rivers le agradaba Darko, le gustaba tenerlo en la prctica. As que le dio la bienvenida a Darko en su oficina y lo escuch mientras Darko le deca que haba ido a decir adis.

“En la posicin de centro, si algo va mal para el equipo, usted tiene a [Jason] Collins, o a [Fab] Melo,” le dijo Darko. “As que hice mis maletas y me voy a casa”.

Darko recuerda que Rivers qued perplejo. “Darko, de qu me ests hablando? Adnde vas a ir? Vas a jugar esta noche”.

Darko se mantuvo inflexible. “Doc, eso es as. No voy a jugar esta noche, no voy a jugar nunca ms.

“Les agradezco que lo hayan intentado. No funcion. Estoy afuera”.

Cuando Darko entr a los vestuarios para despedirse de sus compaeros de equipo, varios no parecan entender. Cmo que se iba? Definitivamente? S, definitivamente, les dijo. Se haba terminado.

Pblicamente, los Celtics dijeron que Darko haba solicitado ser liberado para poder retornar a su pas y estar con su madre, que estaba enferma. La verdad era que la madre de Darko tena una enfermedad menor – y se recuper perfectamente de ella – y que Darko haba estado planeando su salida desde haca un tiempo.

Primero haba pensado en renunciar en Orlando, si confiamos en su palabra, cuando ellos no acordaron otorgarle una extensin del contrato. Pero Memphis le ofreci un contrato de US$ 21 millones porque los Grizzlies pensaron que podan recuperarlo. Luego, cuando eso no funcion, estuvo a punto de abandonar otra vez, pero los Timberwolves – incluso despus de que l le aconsej a Minnesota a no incluirlo en un intercambio – no le hicieron caso y le ofrecieron un contrato de US$ 20 millones, convencidos que ellos seran los que podran liberar el talento que todos estaban seguros de que Darko posea.- (Pero no pudieron.)

Finalmente, fue el turno de Boston, dando un paso adelante como el ltimo nio de una fila de los que intentan romper una piata.

“Todos trataban de encontrar una manera de conservarme”, dice Darko. Renunciar, entonces, incluso en la forma que lo hizo, le permiti retomar el control.

Es Darko poco perseverante? Parecera que es demasiado simple asignarle ese rtulo. En la mente de Darko, Boston fue simplemente el momento en que l decidi dejar de pensar que todo podra cambiar repentinamente. En esa decisin tambin hubo una parte de supervivencia; a lo largo de nueve aos, el agua haba subido hasta el mentn de Darko tantas veces que era fcil entender por qu l presenta que estaba por ahogarse.

“Estaba tan perdido”, dice Darko. “Sabes?, realmente llegu a odiar el bsquetbol. “Solo quera volver a casa y vivir otra vida”.

Zorana haba empacado todo y la familia vol de vuelta a Serbia el da siguiente de la conversacin de Darko con Rivers. Durante un tiempo, se sinti aliviado. Luego, se sinti inquieto y desocupado. Despus comenz a asistir a fiestas. Luego, acarici la idea de volver a jugar, y estuvo a punto de concretarlo con un equipo serbio. Despus tuvo una crisis de mediana edad muy publicitada (lo que no es irrazonable a los 29 aos cuando uno se convirti en profesional a los 14), durante la cual se convirti en “kickboxer”.

Pele una vez. En la noche del combate, Darko se subi a la balanza para el pesaje previo a la pelea y la rompi. Literalmente, la rompi.

“Tardamos una hora en encontrar otra balanza”, dice Darko Popivoda, el promotor de la pelea. “Darko se subi a esa balanza y esta tambin se rompi”. Entonces, Popivoda solo le pregunt a Darko cunto pesaba. Ms de 300 libras (135 kg), respondi Darko, avergonzado.

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Las cosas no mejoraron en el ring. Darko tena una rodilla muy fuerte, pero dice que “olvid” usarla. Tena una buena patada izquierda, pero us principalmente patadas con la pierna derecha. “Es como que quera matarlo, pero no saba cmo hacerlo”, dice Darko. Su oponente, que era mucho ms pequeo, supo cmo. Castig a Darko hasta que sus piernas sangraban tanto que apenas poda mantenerse parado.

La familia de Darko “no estaba realmente feliz” con su decisin de luchar, dice l, y una noche, cuando estbamos conversando tranquilamente, Zorana me lo describi como “estpidamente estpido estpido”. Su opinin (junto con la facilidad con la que Darko fue desmantelado) hicieron que Darko se negara a otro compromiso de “kickboxing” y decidiera su segundo retiro deportivo. Pareci una decisin sabia.

Fue entonces que se interes por la agricultura. Algunos de sus amigos eran agricultores y eso era atractivo, pero el elemento que decidi a Darko fue la idea de que poda dominar esa tarea. Se supona que era un mago del bsquetbol, pero eso no haba funcionado bien. La agricultura era otra oportunidad.

Darko se enganch rpidamente. Viaj a Italia para visitar plantaciones famosas. Aprendi sobre los tipos de suelo y los patrones de cultivo y las alturas de los rboles. Consider distintos tipos de frutas y luego, despus de decidirse por las manzanas, analiz las variedades.

La comparacin es cruda: Un ex jugador de bsquetbol no sabe si las Finales de la NBA se estn disputando, pero cuando le pregunto cmo controla la calidad en la plantacin, me lleva hasta un cerco y se explaya largamente sobre la distancia ideal a la que cada manzana debe estar del tronco del rbol. (Para resumir: cuanto ms cerca del tronco, mejor).

La pasin de Darko es real. Cuando una nevada inesperada da unos 10 acres (4 hectreas) de manzanos esta primavera, l acompa a los trabajadores para tratar de salvar la cosecha. Y el ao ltimo, cuando camin por la plantacin durante la primera temporada de cosecha, experiment una sensacin que, segn l, le haba sido ajena hasta entonces: orgullo.

“Me senta realmente feliz”, dice. “Sabes, estbamos cosechando nuestras manzanas. Las nuestras”.

5. Cuando ahora sale a beber, usa sus manos (la mayor parte del tiempo).

En abril de 2015, Darko y sus amigos estaban en una fiesta. Haba cerveza. Haba canciones. Haba muchos gritos y risas y hombres que levantaban sus brazos en alto. Todo bastante comn.

Pero en cierto momento, Darko se par cerca del frente de la multitud y, sin camisa, se llev una botella a la boca. Luego, sac su mano del costado de la botella e inclin su cabeza hacia atrs, como si estuviera tragando una aspirina. Se mantuvo en esa posicin hasta que la botella estuvo vaca.

Fue una notable demostracin de agilidad para beber – y que qued inmortalizada en un video en internet muy mirado – aunque gran parte de la cerveza termin en su cuello, cara y hombros. Despus, Darko agarr otra botella de cerveza pero, en lugar de beberla, se inclin para darle pequeos sorbos a los dos comandantes Chetnik que tiene tatuados en el torso, bsicamente derramando a propsito cerveza sobre su propio estmago.

Cuando la mencion este video a Darko, se sonri y luego ri. Finalmente dijo, “Eso fue hace mucho tiempo”. (Haban transcurrido unos 27 meses).

Para m, hay dos cosas que se destacan de esta demostracin. La primera es la prominencia de los tatuajes de Darko. Los Chetniks eran un grupo de nacionalistas serbios durante la Segunda Guerra Mundial y la historia no se pone de acuerdo con respecto a si fueron colaboradores de las fuerzas del Eje o si las combatieron, durante la guerra. En un esfuerzo por aclararlo, le pregunto a Darko que se defina polticamente – por ejemplo, por qu tiene tatuados a esos hombres en el estmago? – y Darko responde que es un nacionalista, pero agrega que ese rtulo no significa lo mismo en Europa Oriental que en los Estados Unidos.

Los sentimientos de Darko con respecto a Serbia son complicados – las guerras, los combates, la inestabilidad de su niez – pero finalmente pueden resumirse en lo siguiente: Con respecto a su pas, dice “Yo amo a mi pas, y respeto a los otros”. Esto es en gran parte la razn por la cual se mud a Serbia en lugar de permanecer en los Estados Unidos, despus de haber dejado de jugar, como muchos deportistas extranjeros hacen. Serbia es su hogar.

Lo segundo que se destaca en el video es lo solitario que parece Darko a pesar de estar en el centro de una fiesta con mucha gente. Su rostro est sin expresin, vaco. Sus ojos estn vidriosos, ms all del estupor que causa la borrachera comn. Est en su propio mundo. Y la exhibicin sin manos con la botella, aunque fsicamente extraordinaria, es el ltimo truco solitario: No requiere nada – ni siquiera los propios dedos de uno como compaa – para poder hacerlo.

Unos pocos das despus de haberme reunido con Darko por primera vez, l hizo una fiesta en su casa. Es una comida bien entrada la tarde y sus amigos trajeron a sus esposas e hijos. Los nios saltan en la cama elstica. Los hombres juegan (bastante torpemente) al bsquetbol en el medio campo de juego. Luego se sirve la cena y Darko – siguiendo la tradicin serbia – camina alrededor de la mesa con una botella de rakia, o brandy de frutas, sirviendo a cada invitado y quedndose parado cerca del mismo mientras la persona bebe antes de pasar a servir al siguiente.

Darko no se saca la camisa. No suelta su copa. No hace beber a sus tatuajes. No est nunca solo.

Los Minnesota Timberwolves ofreci un contrato de $20 millones de dlares, pensando que con eso saltara el talento que todo mundo pensaba posea.

6. Conserv los automviles.

Adems de ensearle a Darko cmo ducharse, Billups le ense a Darko a manejar.

No siempre fue sencillo. En particular, Darko pareca tener un desacuerdo con Billups sobre la manera adecuada de pasar de una carretera a otra.

“Yo le deca, ‘No Darko, espera, tienes que aminorar la marcha cuando ests girando'”, dice Billups. “l aceleraba cuando giraba, y yo le deca ‘No, no puedes hacer eso’. Era de terror”.

Afortunadamente, Billups sobrevivi. Darko obtuvo su licencia de conductor. Y, poco despus, comenz a acumular una notable coleccin de automviles.

A lo largo de las nueve temporadas siguientes, Darko se incorpor a los Pistons, los Orlando Magic, los Memphis Grizzlies, los New York Knicks, los Minnesota Timberwolves y los Boston Celtics. Gracias a la tozudez de una notable cantidad de ejecutivos de bsquetbol y a las maravillas de los contratos garantizados de la NBA, l gan US$ 52.323.642, y compr un nuevo automvil en casi todos sus destinos.

Ahora, cuando uno ingresa en el camino de entrada a la mansin de Darko en Novi Sad (donde US$ 52 millones durarn “unos 200 aos”, dice Darko), es imposible no ver a los lujosos automviles amontonados juntos como si fueran arbustos.

All tenemos un Porsche Panamera, todava luciendo placas de licencia de Minnesota. Ms all est un Range Rover con placas de Nueva York. Es ese un Mercedes S600 en la rotonda? Placas de Tennessee de esa estada calurosa en Memphis.

No est muy clara la razn por la cual los automviles todava lucen placas de licencia estadounidenses – Darko hace un gesto obsceno (pero gracioso) cuando le preguntamos por ello, que parece implicar que registrar los automviles en Serbia es, segn su opinin, optativo – pero all estn, brillantes smbolos de la desventura de Darko en los Estados Unidos plantados directamente en el frente de su casa.

Por qu los conserva? Podra deberse en parte a los vestigios del viejo estilo de vida de superastro y, ms probablemente, a que no hay muchos automviles que sean cmodos para un hombre tan alto. Pero tambin hay algo ms.

Darko se separ rpidamente de muchas cosas de la NBA, incluso vendi su anillo del campeonato con los Pistons y don el dinero a obras de beneficencia. Sin embargo, conserv los automviles.

La camioneta Ford F-350 tiene una carrocera verde oscuro con una lona color verde ms claro sobre la caja y faros enormes sobre el techo. Darko dice que la camioneta ahora no funciona porque result daada en un accidente de trnsito que involucr a Darko, a una carretera oscura, a la niebla y a un rebao de vacas que no estaban tan visibles como uno podra imaginar. (Todos resultaron ilesos, incluyendo las vacas).

“Consult varias veces cunto costara repararlo, pero me dicen que incluso una pequea reparacin de una camioneta estadounidense como esa vale miles”, dice Darko. “Tratan de robarme”.

“La necesitas?” Le pregunto. Darko sacude su cabeza.

“Entonces por qu no te deshaces de ella?”

Estamos parados a unos 20 pies (6,5 metros) de la camioneta y Darko la mira fijo. “Nunca”, dice. Y me mira como si yo estuviera loco.

7. l no quebr econmicamente..

La propiedad de Darko en Novi Sad est rodeada por una cerca gigante. Hay tres edificios principales – la casa, la casa de huspedes y la piscina bajo techo. Tambin hay una piscina al aire libre, un patio de juegos, la cancha de bsquetbol y un espacio de estar cubierto, sin paredes, lleno de muebles de exteriores. El comedor de la casa de huspedes – o, dicho en otras palabras, el comedor de reserva – tiene lugar para 18 comensales. El stano de la casa principal, es la sala de caza de Darko, donde las cabezas de todo tipo de animales, desde ciervos, a alces u osos, nos espan con ojos hundidos.

Detrs de la casa de huspedes se encuentra un gimnasio de pesas que tiene un bastidor para sentadillas, flexiones de piernas, bancos, mquinas para pectorales y mancuernas de 100 lb (45 kg). Afuera hay un foso para hacer fuego. Hay 14 bicicletas, triciclos y “scooters” alineados junto a una pared. En lugar de un tpico “mudroom” (vestbulo para quitarse botas y ropa hmeda), hay un rea que parece un sector de un vestuario de la NBA, con cubculos que no estaran fuera de lugar en el Madison Square Garden y, en las paredes, una fotografa gigante de Darko haciendo una volcada (cuando estaba con los Knicks) as como una camiseta enmarcada de Darko de su poca con los Timberwolves.

Menciono estos detalles porque es importante recordar que Darko se retir en 2012. De acuerdo con un estudio de 2009, aproximadamente el 60 por ciento de los jugadores de la NBA se presentan en bancarrota dentro de los cinco aos de dejar la liga, y Darko – a pesar de sus fracasos mientras estuvo en los Estados Unidos – todava est bien de dinero.

En la superficie, la vida de Darko es buena: Ha invertido unos US$ 8 millones en su plantacin de manzanos y el crecimiento ha sido constante.

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Ahora tiene unos 125 acres (50 hectreas), y piensa adquirir ms (adems de las cerezas). Sus hijos van a una escuela privada cara. Zorana ha lanzado su propia lnea de moda y supervisa un par de boutiques. En su hogar tienen personal que ayuda con la lavandera y los platos y el cuidado de los nios.

Pero Darko tiene cierta desconfianza. Se siente conflictuado por darles a sus hijos una vida tan esplndida y fcil, porque le preocupa que ellos obtengan lo mismo que l obtuvo por ser un prodigio del bsquetbol: arrogancia.

Es por eso que, cuando Lazar, el hijo de Darko le pregunta sobre el bsquetbol, Darko es sincero. No le cuenta historias de das gloriosos (de todas maneras no hubo muchos). En cambio, le cuenta a Lazar las peores partes. Le habla de no jugar, de contestar mal a los entrenadores, de no esforzarse demasiado. Le habla de sus propios errores, de sus tonteras. Le habla de no haber aprovechado su oportunidad, aunque no haya malgastado su dinero.

“No me asusta contarles a ellos”, dice Darko una tarde. Pero a veces Lazar se confunde con lo que escucha.

“Cuando le dije, ‘No hagas todo lo que yo hice si quieres ser bueno'”, dice Darko, “l me pregunta, ‘Por qu? T eres mi padre'”.

Darko se encoge de hombros. “S, soy tu padre”, le dijo a Lazar, “pero tu padre cometi errores, as que t no debes hacerlo”.

Darko sacude su cabeza.

“Sabes, l todava no entiende realmente”, dice. “Pero con el tiempo, lo va a entender”.

8. Es capaz de decir “esta es una historia graciosa” (en cambio de verlo como una metfora para toda su vida).

En el centro de la granja de Darko hay un lago. Darko lo hizo construir. Funciona en combinacin con un sistema de tratamiento de aguas que aprovecha el agua de lluvia e irriga las plantaciones. Sobre el lago hay un muelle elevado que incluye un pequeo (pero dotado de aire acondicionado) saln de estar y porche, donde Darko puede mirar su tierra y su extensin de agua.

En el lago hay unos 10,000 peces, en su mayora carpas. Darko los compr para poblar el lago porque “los desechos de los peces son buenos para las manzanas”, dice.

Los peces son agresivos. Cuando Darko les arroja alimento desde el muelle, se los puede observar nadando, saltando y mordiendo frenticamente, lo que da la sensacin de que el lago tambin tuviera chorros de hidromasaje (lo que, para ser sincero, no me hubiera sorprendido).

Un da, Lazar le dijo a Darko que quera ir a pescar. Lazar es adorable, un precoz nio de 8 aos con un rostro agradable y largos brazos y un pequeo hoyuelo. Tiene manos grandes, como Darko, pero una pequea y determinada sonrisa. A veces, cuando Darko est hablando con alguien, Lazar se acerca y recuesta su cuerpo contra las piernas de Darko, acurrucndose contra su gigantesco padre.

Darko le dice a Lazar que no hay problema para pescar, porque hay un bote en el lago. l lleva a Lazar y a su hermanita de 5 aos, Lara, hasta el lago (el hermano menor, Luca, de 4 aos, se queda en la casa). Darko est entusiasmado – l ha visto cmo reaccionan los peces cuando les arroja alimento y no puede esperar a ver la cara de Lazar cuando capture docenas de peces.

Darko y los nios suben al bote. Flotan alejndose de la costa. Ponen cebo en sus anzuelos y los dejan caer al agua. Nada sucede.

Van a otro lugar del lago. Y todava sin resultado. Darko no puede creerlo. Hay literalmente 10,000 peces en el agua. l lo sabe, porque pag por ellos. Pero ninguno muerde el anzuelo.

“Papi, vamos”, dice Lazar.

“Qu?” Darko est desconcertado por toda la situacin.

“Vamos”, dice Lazar nuevamente. “No hay peces aqu”.

9. l acepta la responsabilidad.

Veamos la historia del caballo.

Una vez, cuando Lazar tena unos 5 0 6 aos, Darko lo llev a cabalgar en un caballo grande. Los caballos siempre haban sido parte de la vida familiar de Darko – sus padres tenan una granja, y siempre hubo animales a su alrededor – e incluso ahora, a pesar de tener el tamao de un pequeo SUV, a Darko le gusta cabalgar. Le agrada que a Lazar le interese algo que su padre disfruta.

Estos das, Darko cabalga un caballo cuyo nombre es Astor, que tiene 12 aos y es un “caballo realmente grande”. A Darko, cabalgar le aporta paz.

Pero ese da, era Lazar el que estaba en la montura y mientras Darko miraba desde la cerca, el caballo comenz a andar. Todo estaba bien, pero entonces el caballo comenz a corcovear y Lazar a temblar un poco y, repentinamente, el nio fue desmontado y qued colgando cabeza abajo al costado del caballo.

Darko grit. Una de las piernas de Lazar haba quedado enganchada de un estribo. Su cuerpo temblaba sin fuerzas, golpeando contra el flanco del caballo. Su pequea cabeza colgaba cerca de los cascos del caballo mientras el animal galopaba. Si Lazar caa, sera pisoteado.

Darko y otro hombre entraron corriendo al corral, gritando. Despus de unos segundos, pudieron controlar al caballo, pero incluso una vez que el caballo se haba calmado, Darko estaba temblando. Levant a Lazar y lo abraz con fuerza. Lazar lloraba. Darko estaba tan asustado por su hijo y tan enojado que se dio vuelta y le asest un puetazo en la cabeza al caballo. (Luego lo verifiqu con Radoslav Bursac, que regentea el establo – al caballo no le pas nada).

Cuando Darko cuenta esta historia, enfrente de un plato de carnes tradicional serbio en un almuerzo, se re nerviosamente. Creo que ello se debe a que sabe que nada – la crianza, el miedo abyecto, la violencia con el animal – suena particularmente bien. Pero Darko cuenta la historia porque ve una leccin en ella.

Cuando l jugaba al bsquetbol, dice Darko, nunca crey haberse equivocado en algo. Siempre era el problema de algn otro, la culpa de alguien ms. Larry Brown no lo haba hecho jugar de la manera correcta. Sus compaeros no se daban cuenta de cunto los poda ayudar. Los rferis lo perjudicaban.

Sin embargo, ahora Darko ve las cosas de manera diferente. “Me culpo a mi mismo”, dice por lo que le ocurri a Lazar (y al caballo). En primer lugar, no debera haber dejado montar a Lazar en ese caballo y l sabe que darle un puetazo al caballo despus, tampoco fue razonable.

“No lo entren”, dice Darko. “Ha sido mi culpa”.

Hace una pausa, mientras come un embutido y mira por la ventana del restaurante donde estamos almorzando. Su rostro cambia de una expresin ptrea a una suave.

“Despus de eso, le pregunt a Lazar si quera volver a montar”, dice Darko. “Cre que no querra saber nada. Sabes qu me dijo? ‘Quiero montar uno ms grande'”.

10. Lo dice un monje serbio.

En uno de mis ltimos das en Novi Sad, fui al monasterio al que asiste Darko, que est escondido en un rincn verde del monte Fruska Gora, a unos 25 minutos de la casa de Darko. El monasterio de Novo Hopovo es impresionante. Macizos de rosas de un rojo profundo bordean un sendero hacia el arco de entrada. Una iglesia ascendente con una cpula imponente se asoma sobre las copas de los rboles y toca las nubes.

Los monjes conocen a Darko. l los visita a menudo. Uno de ellos, el padre Joanikije, dice que uno de los elementos ms importantes del ritual Ortodoxo serbio es la nocin de la oracin comunitaria. No es suficiente cumplir con la liturgia; ello se debe hacer conjuntamente y, despus, las personas se renen en este lugar tranquilo y hablan. No solo acerca de la religin o la fe o las escrituras, sino sobre la vida. Ellos comparten.

Darko nunca parte temprano. Es aqu donde l acude para la reflexin, confesin y expiacin, y cada vez, se encuentra pensando sobre alguna otra cosa que debera haber hecho de manera diferente cuando jugaba al bsquetbol. Revive los que considera que fueron los peores momentos. “Es necesario hablar”, dice Darko. “Cuando uno tiene algo en su interior que lo est matando, que lo est carcomiendo, tiene que hablar con alguien. Esa es la nica manera en que uno se lo podr sacar”

Los monjes ven a Darko de manera diferente que todos los dems. Cuando le pregunto al Padre Joanikije qu es lo que piensa de Darko como persona, hace una breve pausa y luego dice, “Un hombre que tuvo xito en la vida. Un hombre que logr su objetivo”.

Las palabras suenan extraas. De todas las conversaciones que he tenido con distintas personas acerca de Darko (incluso con el mismo Darko), el Padre Joanikije fue el nico que us ese lenguaje. Todos los dems hablan sobre el potencial perdido o malgastado, oportunidades que no fueron suficientemente aprovechadas. Darko no estaba preparado. Darko no fue inteligente. Darko no fue maduro. Darko no pudo manejarlo. Darko se rebel. Incluso Darko se golpe la cabeza con su mano y dijo que era un fracaso.

Pero los monjes no ven nada de eso. Ellos simplemente ven un hombre que tiene una esposa e hijos y una empresa y una vida confortable y un lugar en la comunidad de su ciudad natal. Ven a un hombre que logr su objetivo o, como mnimo, est tratando de lograrlo ahora mismo. As que por qu no van a tener razn?

Esa noche, durante la fiesta en la casa de Darko, lo vi jugar al bsquetbol con sus amigos. Se re y hace bromas, incluso cuando sus lanzamientos rebotan en el aro. Nadie lleva cuenta de los puntos. En la mitad del juego, Darko corre hasta el fuego para asegurarse de que sus papas se estn cociendo adecuadamente. Hace lanzamientos con Lazar mientras los otros jugadores beben agua.

El sol se pone. Los jugadores se mueven un poco ms lentamente. Darko hace una volcada, pero despus se frota el hombro con un gesto de dolor. El pequeo Luca conduce una motocicleta de juguete alrededor de la cancha. Lazar salta en la cama elstica. Zorana juega con Lara en el tobogn.

El juego termina. Los hombres se retiran al patio. Darko vuelve a controlar las papas. Dice, “Es una hermosa noche, no?” y reproduce una msica serbia. Sirve bebidas a todos y tambin para l.

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Luego, se sienta en la cabecera de la mesa. Sus amigos gritan un brindis de amor para todos y para Serbia. Darko abre sus brazos y canta. La NBA est muy lejos y l no es un fracaso esta noche. No aqu. Las copas chocan, y la pelota de bsquetbol rueda sobre el csped.

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